一,四大文明古国概念的来源

从小时候开始,中国人就经常听人说:“中国是四大文明古国之一”。四大文明古国的概念早已深入人心,四大文明古国分别是古埃及、古巴比伦、古印度和中国。那世界上其他国家也认同这种说法吗?

很多人认为四大文明古国的概念最早是梁启超提出来的。1900年,梁启超在《二十世纪太平洋歌》提出人类文明发展经历了三大阶段:第一个阶段是“河流文明时代”,河流文明时代主要有四大文明,分别是中国、印度、埃及、小亚细亚。第二个阶段是“内海文明时代”,主要的代表是地中海、波罗的海、阿拉伯海和黄海、渤海等周边文明组成;第三个阶段是“大洋文明时代”,也就是新航路开辟以来的时代。

实际上,早在梁启超之前就有了文明古国的概念,并且最早是欧美学者提出来的。欧美的学者将已经消失和衰落文明称为“古文明”,而将自己标榜为“新文明”,因此他们认为世界除了古希腊文明还一直流传到,且保持生命之外,其他的基本都消灭了或者衰落了。在当时,欧美国家已经进入了工业革命时代,其他文明还处于农耕文明阶段,可以说西方的四大古文明论带有明显优越感,是西方中心论的产物。

而这种理论同样影响到了中国。从晚清以来,中国的有识之士就开始去认识世界,他们发现中国已经落后于世界,便将中国和犹太国、波兰、印度等相提并论,以警示时人:这些古国都已经灭亡,唯有中国尚存。如果中国不思进取,狂妄自大,必然重蹈印度的悲剧,被西方奴役。可以说,四大文明古国在最早在中国传播的时候并非有多少优越感,反而是一种危机感的强调。如梁启超说:“然彼四地(埃及、印度、安息、墨西哥)者,其国亡,其文明与之俱亡。”

1923年,中央研究院第一届院士柳诒徵在《中国文化史》中提出“世界开化最早之国,曰巴比伦,曰埃及,曰印度,曰中国”。这标志着“四大文明古国”学说正式确立,并且流传至今。此时的四大文明古国概念已经不具有危机感意思,而是慢慢的自豪感。

“四大文明古国”的观念在中国形成之后,一直以来只在中国流传,也只有中国人认同。美国威廉·麦克高希认为“古巴比伦、古埃及、古印度、中国、古希腊是世界上的五大文明发源地”,斯塔夫里阿诺斯则更加谨慎,他说:“中东、印度、中国和欧洲这四块地区的肥沃的大河流域和平原,孕育了历史上最伟大的文明。

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